Suricatas: cómo usamos el radar para revelar el laberinto subterráneo al que llaman hogar
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Suricatas: cómo usamos el radar para revelar el laberinto subterráneo al que llaman hogar

Suricatas: cómo usamos el radar para revelar el laberinto subterráneo al que llaman hogar

Fuente: http://theconversation.com, Autor: Adam Booth, Publicado: 31 de enero de 2018

I

Soy científico y mi trabajo es mirar debajo de la superficie de la tierra. Una de las preguntas que a menudo se hace a las personas que trabajan con lo que llamamos imágenes geofísicas es: "¿Qué profundidad se puede ver?". Es una pregunta difícil de responder, por supuesto, ya que lo "profundo" de una persona es lo "superficial" de otra persona, y lo que es profundo para el arqueólogo apenas arañará la superficie para el sismólogo planetario.

Por mi parte, soy un "geofísico cercano a la superficie", interesado en las propiedades físicas del material dentro de los 100 metros superiores del suelo: la roca, el suelo y (ocasionalmente) el hielo ubicado directamente en la zona de interacción humana. ya menudo aplicaré un radar de penetración terrestre a estos objetivos. Pero todavía pueden pasar muchas cosas en 100 metros: de hecho, ve al lugar correcto, e incluso el metro superior del suelo es una bulliciosa metrópolis de mamíferos. Y así fue como terminé investigando un laberinto subterráneo de suricatas para la nueva serie de BBC Animals with Cameras.

Al igual que muchas herramientas geofísicas, el radar no es invasivo, lo que significa que podemos generar una imagen de las estructuras del subsuelo mientras dejamos el suelo completamente intacto. Es muy posible, con las últimas técnicas de procesamiento y posicionamiento 3D, trazar un agujero o un túnel de animales hasta los centímetros más finos.

Investigando meekats con radar. BBC, proporcionada por el autor
Figura 1:
Investigando suricatas con radar. BBC, proporcionada por el autor

Al igual que muchas herramientas geofísicas, el radar no es invasivo, lo que significa que podemos generar una imagen de las estructuras del subsuelo mientras dejamos el suelo completamente intacto. Es muy posible, con las últimas técnicas de procesamiento y posicionamiento 3D, trazar un agujero o un túnel de animales hasta los centímetros más finos. Armado con esta tecnología, siempre me ha resultado especialmente satisfactorio colaborar con científicos para quienes la geofísica ofrece una perspectiva completamente nueva, como los del Proyecto Kalahari Meerkat de la Universidad de Cambridge.

Sabemos desde hace años que las madrigueras de animales se pueden detectar con radar. En lo que respecta al radar, el túnel representa una cavidad alargada que es detectable dentro del suelo anfitrión. La actividad animal a menudo está presente en conjuntos de datos arqueológicos (de hecho, fue durante una adquisición arqueológica en Alemania que reconocí mi primer túnel topo), pero solo en los últimos años las madrigueras han sido el objetivo de un estudio geofísico enfocado. Las aplicaciones ecológicas se benefician enormemente de la capacidad de alta resolución del radar de penetración terrestre, y su no invasividad es fundamental para mantener la integridad ética de nuestro trabajo: no tendría sentido caracterizar el comportamiento animal si se viera afectado por nuestro estudio.

Lo que revela el radar es bastante extraordinario. Una familia de suricatas, que vive en un área de 15 metros cuadrados, parece capaz de excavar alrededor de 100 metros de madrigueras, una maraña de túneles que hace que un mapa del metro de Londres parezca sencillo, a una profundidad de alrededor de un metro. La idea de la serie de la BBC es convertir a los suricatos en camarógrafos en miniatura, equipándolos con cámaras diminutas para que los científicos puedan echar un vistazo a su hogar. La arena pura del desierto de Kalahari en Sudáfrica es un medio maravilloso para el radar, y pudimos complementar las imágenes de las suricatas con un primer mapa 3D de su sistema de túneles.

El autor en el Kalahari; un mapa derivado del radar de la red de madrigueras de suricatas. Isabel Rogers, BBC; autor proporcionado, autor proporcionado
Figura 2:
El autor en el Kalahari; un mapa derivado del radar de la red de madrigueras de suricatas. Isabel Rogers, BBC; autor proporcionado, autor proporcionado

La misma técnica también funciona con los lunares. Al ser más pequeños que los suricatos y vivir casi en su totalidad bajo tierra, los topos forman un complejo sistema de túneles de alimentación más estrechos, pero el radar incluso puede verlos, a pesar de que tienen solo unos pocos centímetros de diámetro.

He estado usando el radar para monitorear los cambios de lapso de tiempo en una red de túneles topo, junto con los zoólogos de Oxford Sandra Baker y Stephen Ellwood y el geofísico Niklas Allroggen de la Universidad de Potsdam en Alemania. Ya está claro que la distribución de los granos de arena en la superficie no es un indicador garantizado de la compleja geometría del túnel. Pero el radar arroja luz sobre un problema ecológico más fundamental: debido a que los animales solo cavan túneles si se benefician de hacerlo, los cambios sistemáticos en la arquitectura de la madriguera podrían insinuar patrones de comportamiento particulares.

El autor mapeando túneles de topo; La excavación controlada revela un túnel en una ubicación compatible con las imágenes de radar. Sandra Baker, WildCRU, autor proporcionado
Figura 3:
El autor mapeando túneles de topo; La excavación controlada revela un túnel en una ubicación compatible con las imágenes de radar. Sandra Baker, WildCRU, autor proporcionado

Las aplicaciones de los métodos geofísicos en la ecología animal están en su infancia, sin embargo, otras disciplinas ya se están beneficiando de nuestra amplia experiencia de imágenes detalladas de la vida subterránea. Será fascinante ver cuán ampliamente se replican las observaciones de los hábitats de suricatos y topos, tanto de madriguera en madriguera como en comparación con otras especies.

Haga clic aquí para obtener más información sobre el radar de penetración terrestre pulseEEKO® utilizado en este caso.

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